El dominio de Trump y la nieve congelan la economía del caucus de Iowa

Incluso antes de que una tormenta de nieve cerrara Des Moines el viernes, la ciudad se sentía decididamente más tranquila de lo que suele estar en los caucus de Iowa: restaurantes tranquilos, calles vacías, camareros con poco que hacer.

Las cifras lo confirman: se espera que los caucus de 2024 aporten menos del 40% del impacto económico directo a la capital proporcionado por la contienda de 2020: alrededor de 4,2 millones de dólares, frente a los 11,3 millones de dólares de hace cuatro años. El impacto económico directo mide lo que hacen los visitantes, como dormir, conducir, comer y beber.

Se trata de una caída asombrosa que refleja, entre otras cosas, una menor participación de los medios en una carrera presidencial menos competitiva que en años anteriores, cuando el estado estaba inundado de aspirantes a la presidencia, con sus campañas y equipos de prensa pisándoles los talones.

“Los medios de comunicación han bajado”, dijo Greg Edwards, director ejecutivo de la Oficina de Visitantes y Convenciones del Gran Des Moines, que proporcionó las cifras. «Las grandes cadenas no están enviando a sus presentadores principales como lo han hecho en el pasado».

La cifra de 4,2 millones de dólares no representa el auge económico total de los caucus de Iowa. Decenas de millones de dólares han ingresado al estado en los últimos meses, culminando esta semana en un frenesí de acontecimientos. Las campañas y el apoyo a los súper PAC gastaron 119,6 millones de dólares en publicidad televisiva en Iowa, según un análisis de AdImpact, una empresa de seguimiento de medios.

El impacto de los caucus en la economía de Iowa normalmente se produce a través de dos canales principales. En primer lugar, las campañas y los comités políticos gastan millones en consultores, estrategas, empresas de publicidad y espacios televisivos con sede en Iowa mientras los candidatos intentan presentarse a los habitantes de Iowa, generar interés y motivar a los posibles asistentes al caucus.

Will Rogers, un agente republicano en Des Moines, dijo que en Iowa ha crecido un “grupo de consultores” que trabajan para guiar a los candidatos hacia los caucus. Calculó que había más consultores políticos per cápita en Iowa que en casi cualquier otro lugar.

“Los caucus generaron mucho dinero”, dijo.

Las asambleas electorales también tienen un efecto secundario sobre la economía, en forma de aumento de clientes en hoteles, agencias de alquiler de coches, bares, restaurantes e incluso tiendas de ropa. (Los periodistas políticos novatos, por ejemplo, pueden olvidarse de traer calcetines abrigados).

Es precisamente esta medida la que se ha quedado rezagada esta temporada, incluso antes de que llegara la tormenta de nieve.

Steve Cook, que dirige una empresa audiovisual en Iowa City, es uno de los muchos beneficiarios del aumento de cuatro años de la actividad económica en Iowa.

Su empresa, Steve Cook Sound, ha gestionado eventos para varios candidatos republicanos este ciclo. Para adaptarse al aumento de trabajo en enero, reclutó equipos adicionales, cubriendo docenas de eventos cada semana. En 2023, sus ingresos brutos se multiplicaron por diez, frente al triple en 2019, cuando era principalmente un subcontratista.

«El caucus es una gran ventaja para mí», dijo Cook. «El auge económico de Iowa es increíble».

Pero el viernes, Cook estaba refugiado en su oficina de Iowa City con su perro, ordenando a sus equipos que se retiraran, o incluso que dieran media vuelta, mientras las campañas reevaluaban sus planes debido al clima.

“Tuve que hacer muchos malabarismos para posicionar a la gente”, dijo Cook. Todavía no estaba pensando, dijo, en «los ingresos que podría obtener versus los ingresos que perderé».

Esta temporada, el auge de Iowa se ha visto afectado por algunos factores, dijeron funcionarios y observadores políticos, incluida la abrumadora ventaja de Trump en las encuestas primarias. Del lado demócrata, el presidente Biden ha abandonado Iowa en favor de Carolina del Sur en la cima del calendario de nominaciones y, en cualquier caso, no enfrenta ningún desafío serio en las primarias.

En 2020, más de 2.000 representantes de los medios se inscribieron para cubrir las asambleas electorales sobre el terreno en Iowa, dijo Edwards. Esta vez son sólo 900. En un centro con 1.800 habitaciones de hotel, eso marca una gran diferencia.

El clima también complicó las cosas. La llegada de la nieve provocó la cancelación de vuelos. Se esperan temperaturas bajo cero durante el fin de semana.

BeechWood Lounge, en el área de East Village, cerca del Capitolio, es uno de los favoritos locales. En asambleas electorales anteriores, el pequeño espacio estaba lleno hasta altas horas de la noche con equipos de producción y operadores de cámara en sus horas libres.

“CNN tenía entre ocho y diez personas cada noche” en 2020, dijo el jueves Eric Olson, director general del bar. «El talento se va a la cama y el equipo se va».

«Cada cuatro años, todo el mundo se preocupa por Iowa por una vez», dijo.

Este año ha sido tranquilo. “Esperábamos que llegaran esta semana, pero la nieve…” dijo, con la voz entrecortada. «Está arruinando toda la semana que habíamos planeado».

Observó que el negocio aumentó alrededor del 25% en 2020 y estima que será alrededor del 15% este año. Había contratado a un camarero adicional para la semana, pero canceló cuando vio el pronóstico del tiempo, que anunciaba nieve durante la noche y temperaturas que caerían a un solo dígito durante el fin de semana.

“A 5 grados, nadie va a querer caminar una cuadra”, afirmó.